Zero Gravity Corporation

Zero Gravity Corporation es el nombre de una empresa estadounidense, comprada a inicios del año 2008 por Space Adventures, pero fundada por el emprendedor Peter Diamandis, el astronauta Byron K. Lichtenberg y el ingeniero de la NASA Ray Cronise, establecida en Virginia, creada en Fort Lauderdale, Florida, Estados Unidos, cuya actividad económica es el desarrollo de vuelos comerciales de avión desde aeropuertos como otras aerolíneas pero donde se experimenta una drástica reducción de la gravedad, haciendo que la fuerza del peso de los pasajeros disminuya hasta permitirles flotar en la cabina, que tiene un espacio con asientos y un largo pasillo vacio para los efectos buscados. Al contrario que la agencia aeroespacial NASA, Zero G está gobernada por el régimen jurídico que afecta a las compañias comerciales de transporte aéreo, permitiendo a la empresa dar su servicio tanto a investigadores científicos como a turistas espaciales o personas físicas que puedan permitirse este ocio. Entre las personalidades conocidas y mediatizadas que han subido a uno de estos vuelos sin gravedad están el dúo de ilusionistas y comediantes Penn Jillette y Teller, la empresaria Martha Stewart, el físico teórico Stephen Hawking, el ingeniero aeroespacial Burt Rutan, el astronauta Buzz Aldrin, y el ídolo de los estudiantes de Computer Science y programadores de videojuegos shooter, John Carmack.

Zero Gravity flights

Desde el mes de abril del año 2006, Zero Gravity se convirtió en la primera aerolínea comercial en tener acceso de uso en las instalaciones del Kennedy Space Center. Un año después, comenzaron a comercializar vuelos para el público en general desde el aeropuerto de Las Vegas con precios que comenzaron desde 3,675 dólares USD y actualmente están en 4,950 dólares USD por persona. La empresa posee y opera un avión modelo Boeing 727-200, denominado «G-Force One» y modificado para poder permitir la experiencia de gravedad cero dentro de la cabina, cuya bóveda está diseñada con arcos parabólicos como en el modelo KC-135, una nave de la agencia aeroespacial NASA que reduce la gravedad en su interior, aunque más asequible económicamente. La agencia estadounidense NASA tiene efectivamente acuerdos con Zero G, en relación con contratos firmados desde septiembre del año 2008 para proveer vuelos a turistas espaciales con microgravedad en cabina. Además de pruebas de vuelo realizadas en Ellington Field cerca del Johnson Space Center proporcionados por el programa FASTRACK Space Experiment Platform. Entre las experiencias más singulares de Zero Gravity está el servicio a grupos e incluso celebración de nupcias denominadas «weightless wedding», donde la pareja de recién casados Noah Fulmor y Erin Finnegan se convirtieron en el primer matrimonio celebrado «sin gravedad» el 20 de junio del año 2009.

Zero Gravity flights

Durante los vuelos de Zero Gravity, los pasajeros o turistas espaciales tienen que seguir un entrenamiento, aunque no basado en pruebas físicas durísimas como las de un astronauta o para opositar a algún cuerpo de seguridad, los vuelos duran entre 90 y 100 minutos, donde el pasajero flota trazando una serie de entre doce y quince parábolas que duran entorno a 30 segundos de gravedad reducida de forma gradual, simulando la gravedad que se experimenta en otros cuerpos celestes fuera de la Tierra: dos parábolas con una diferencia de gravedad de un tercio, similar a la que se experimentaría en Marte, tres parábolas que simulan la gravedad en la Luna que es aproximadamente una sexta parte de la gravedad en la Tierra y diez parábolas que reducen drásticamente la gravedad desde el punto anterior permitiendo flotar en la cabina. Cada parábola se desarrolla con la nave ascendiendo en un ángulo de 45 grados, a una altura de unos 7,300 metros, llegando hasta una altura máxima de 9,800 metros, y termina cuando la nave desciende con un ángulo de entre 30 a 45 grados. Los efectos de disminución y aumento drásticos de gravedad se logran respectivamente cuando la nave espacial baja a gran velocidad en la parábola y cuando sube nuevamente recorriendo la parábola, como una montaña rusa en un parque de atracciones potenciado espacialmente y a gran altitud.

Zero Gravity flights
Imagen tomada en el artículo de BBC News sobre el vuelo de gravedad cero de Stephen Hawking.

Si leis en inglés, es muy interesante encontrar los artículos de aquellas personas que han tenido la experiencia, algunas personalidades ya citadas al principio del artículo: Penn Jillette describe de forma muy divertida su vuelo, estos son algunos fragmentos traducidos del inglés:

«Asi que actualmente, la única manera para dejar de sentir el propio peso más allá de unos segundos en una montaña rusa es viajando suficientemente lejos de la Tierra, o tomar el Cometa Vómito. El Cometa Vómito es la forma que tiene la NASA para entrenar astronautas. Toman una aeronave vieja y grande, dirigiéndola arriba y abajo a gran velocidad. Cuando la nave sube, pesas 1,8 veces tu masa, y cuando la nave desciende, llegas a pesar cerca de 0.»

(…)

«Bob nos explicó que no era la Zero G (gravedad cero), lo que nos haría vomitar sino la 1.8 G. Nos dijo que al término de la parte de gravedad cero teníamos que sentarnos en la cabina de la nave con la cabeza erguida perpendicularmente al suelo. Dijo también que sería mejor si simplemente nos sentábamos en calma sin reir, ni hablar ni mirar alrededor. Era nuestra mejor posibilidad para evitar las nauseas. Ibamos a pasar de 0G a 1.8G en una serie de treinta ocasiones. Estaríamos un total de quince minutos sin sentir nuestro propio peso. Esto es una duración superior a la de Alan Shepard en su primer vuelo. También iba a recuperar mis 228 kilos durante los otros quince minutos. La aeronave sólo tiene una ventana en el medio de la cabina. Está en una pequeña cavidad y no es sencillo mirar a través. No podíamos saber donde nos encontrabamos. No podíamos tampoco llegar a sincronizar la percepción visual con la sensación corporal de falta de peso. Es como una montaña rusa en la oscuridad pero SIN VIENTO.»

(…)

«Bob nos explicó que haríamos «2 marcianas, 2 lunares, y entonces llegar a cero.» Esto significa estar 30 segundos a 1/3 de la gravedad terrestre, después a 1/6 de la gravedad terrestre y entonces llega el gran momento. Entre cada una de las bajadas nos volveríamos pesados de nuevo. Nos dijeron que posiblemente preferiríamos estar sentados en cabina para las primeras parábolas hasta acostumbrarnos al cambio. Nos avisaron de la conveniencia de empezar despacio. Bob hablaba con Billy y conmigo. Nos dijeron que si nos sentíamos mal podíamos volver a los asientos y asegurarlos. Bob gesticuló con su brazo mostrando la inclinación del aeroplano durante la parábola, para que comprendiesemos algo de la causa de nuestras sensaciones corporales. Durante la ascensión su brazo se inclinó y me sentí pesado. Quiero decir que me sentía apretado contra el asiento y entonces… su mano… mientras miraba cómo se curvaba la mano, me sentí ligero.»

La experiencia descrita por John Carmack en un artículo publicado en Armadillo Aerospace, no se queda corta pero al contrario que en el artículo anterior es sobretodo por las ilustraciones y no por el relato escrito. Hay imágenes hilarantes e incluso un video donde se ve cómo los pasajeros se lanzan volando desde el fondo de la cabina, dando volteretas y planeando durante los segundos de reducción de la gravedad e incluso rebotando por las paredes y el suelo de la nave sin poder equilibrarse.

Zero Gravity flights

– Más información en la web oficial de la empresa Zero Gravity, sobretodo importante la sección de fotografías y videos.

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