Últimas imágenes de la misión Cassini-Huygens en Saturno

Publicado en Cienciacon fecha 16 - septiembre - 2017

 

Las fotografías finales de la misión Cassini-Huygens en Saturno que ha publicado NASA Jet Propulsion Laboratory se tomaron hasta el 14 de septiembre de 2017, e incluyen imágenes de los satélites Titán, Encélado, además de una composición de Saturno y las divisiones de sus anillos. No se han captado fotografías durante el descenso en la atmósfera de Saturno en los momentos previos a la desintegración del orbitador el pasado 15 de septiembre de 2017 a las 11h55 UTC porque la velocidad de transmisión de información necesaria para enviar imágenes de buena definición es demasiado elevada, e impide mandar al mismo tiempo otros datos científicos valiosos que sí tomaron en cambio varios instrumentos relacionados con espectroscopía, análisis atmosférico y medición de campo magnético y gravitacional.

Imágenes de Saturno desde el orbitador Cassini septiembre 2017

Las señales de radio desde la antena de la sonda hasta la recepción tardan unos 83 minutos en atravesar algo más de 1.400 millones de kilómetros que separan el planeta Tierra de Saturno, por tanto, la reconfiguración para transmitir en tiempo real ya es de por sí complicada, antes de perder definitivamente señal a 10 grados latitud norte, a unos 1529 km por encima de la bruma de Saturno tras abrasarse por fricción en la atmósfera por descender a una velocidad fulgurante de 35 km/s con un ángulo de entrada de 15 grados. Las últimas imágenes no son por tanto, del día de su adiós definitivo por la prórroga otorgada a la misión Cassini-Huygens coincidiendo con el solsticio en Saturno, sino de la última semana hasta la víspera de la inmersión final.

En la última semana de vida del artefacto, el orbitador Cassini pudo modificar su trayectoria desde la órbita del satélite Titán para redirigirse hasta Saturno, tras un vuelo de pasada antes de hacer la última inmersión en la atmósfera de Saturno, cuando se desintegró en pocos segundos a pesar de que el artefacto tenía una masa de más de dos toneladas y media. Las miradas en la lejanía recuperadas desde antenas terrestres conforman grupos de imágenes con distinto nivel de detalle. Aquellas imágenes más recientes que todavía no están procesadas se muestran en escala de grises y apenas se distinguen brumas o un gran cuerpo en un enorme espacio negro, son denominadas Saturn raw images en las galerías ofrecidas NASA Jet Propulsion Laboratory. Más crudo que crudo, podría ser cualquier cosa.

Imágenes de Saturno desde el orbitador Cassini septiembre 2017

Se ha publicado una imagen animada de la puesta del satélite Encélado, donde se descubrieron aguas heladas subterráneas y actividad volcánica en forma de géiseres, antes de una pasada del orbitador Cassini entre el hueco de los anillos y Saturno.

Puesta de Encélado antes de la inmersión en la atmósfera de Saturno desde el orbitador Cassini septiembre 2017

Sin embargo, las imágenes tomadas entre los años 2004-2008 y antes de la última prórroga de la misión Cassini-Huygens, entre abril y septiembre de 2017 sí tienen más nivel de detalle como para resultar de interés a cualquier aficionado a la astrofísica. Se pueden distinguir las divisiones de los anillos de Saturno, cuya existencia -y al menos la separación A y B, con forma de cuña-, fue descubierta ya con telescopios de decenas de aumentos a mediados del siglo XVII. El orbitador Cassini ha amplificado los conocimientos que se tenían de Saturno como Juno lo hizo con Júpiter, dado que ha podido tomar imágenes de las distintas divisiones de anillos, calcular sus dimensiones, la longitud del espacio intermedio o los huecos entre ellos y la distancia entre los anillos y el planeta Saturno, analizar la composición, el campo magnético y gravitacional, e incluso observar en las imágenes que los anillos no tienen un aspecto rígido, compacto ni liso, sino que se producen ondulaciones y turbulencias.

Anillos de Saturno desde el orbitador Cassini 2017

Anillos de Saturno desde el orbitador Cassini 2017

Anillos de Saturno desde el orbitador Cassini 2017

Se observa un oleaje por su superficie por la acción gravitacional de los satélites naturales de Saturno que “pastorean” en su órbita los bordes de los anillos. Entre los anillos más difusos del interior hay desde pequeñas masas cósmicas que se desplazan de forma independiente, como Bleriot, un tirabuzón en el interior de los anillos de Saturno, que genera una apertura entre líneas, pero es demasiado pequeña como para convertirse en luna con órbita, hasta Daphnis, un satélite natural que se abre paso entre los anillos generando oleaje en los bordes, mientras hacia el extremo más alejado se dibujan mejor los anillos y sus láminas por estar cubiertos de hielo a temperaturas de -150 grados celsius.

Más videos en el canal de Youtube NASA Jet Propulsion Laboratory.

Póster conmemorativo de la misión Cassini-Huygens 2017
Inspirado en el díptico pop-art de Roy Lichtenstein, ‘Wham!’ de 1963, es uno de los pósters conmemorativos del Gran Final de la misión Cassini-Huygens realizado por la NASA.

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