Destello final de la misi贸n aeroespacial Cassini-Huygens

Publicado en Cienciacon fecha 16 - septiembre - 2017

 

Tras m谩s de una d茅cada explorando Saturno, sus anillos y sat茅lites naturales o lunas, la misi贸n Cassini-Huygens realiz贸 su 煤ltimo servicio antes de desintegrarse en la atm贸sfera gaseosa de Saturno, como Crono cuando devora a sus hijos. El heroico final, como el deinos en el antiguo drama musical griego que se autodestruye al t茅rmino de la obra, sacrific谩ndose tras su acci贸n civilizadora, se prepar贸 desde NASA Jet Propulsion Laboratory para el viernes 15 de septiembre de 2017, tras varias pr贸rrogas en la misi贸n desde el a帽o 2008 durante el equinoccio de Saturno, cuando ya se iba agotando la energ铆a propulsora, pero evitando que la destrucci贸n del orbitador Cassini pudiera causar da帽os en las lunas de Saturno donde pueda haber microorganismos vivos, dado los elementos radioactivos del generador termoel茅ctrico de radiois贸topos que actuaba como bater铆a del orbitador. La misi贸n internacional Cassini-Huygens ha terminado tras 13 a帽os de exploraci贸n alrededor del planeta Saturno, descendiendo en su atm贸sfera a una velocidad de 35 km/s y con una inclinaci贸n de 15 grados, desintegr谩ndose en las capas superiores a toda mecha. La p茅rdida de contacto tuvo lugar a las 11:55 UTC, seg煤n ha confirmado la NASA al recibir la 煤ltima comunicaci贸n en la antena de Camberra, Australia, que captaba las se帽ales de onda desde el espacio exterior.

misi贸n Cassini-Huygens en Saturno
Ilustraci贸n de la nave Cassini de la NASA sobre el hemisferio norte de Saturno, dirigi茅ndose hacia su primera inmersi贸n entre el planeta y sus anillos en abril de 2017.

“Este es el cap铆tulo final de una misi贸n asombrosa, pero tambi茅n es un nuevo comienzo”, declar贸 Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Direcci贸n de Misi贸n Cient铆fica de la NASA. “La detecci贸n por parte de la misi贸n Cassini-Huygens de oc茅anos y lagos subterr谩neos en Tit谩n y Enc茅lado cambi贸 todo, dirigiendo nuestra mirada a lugares sorprendentes donde buscar vida potencial m谩s all谩 de la Tierra”.

Cassini-Huygens NASA Jet Propulsion LaboratoryEarl Maize, director del programa Cassini de la NASA en el Jet Propulsion Laboratory, y Julie Webster, gerente de operaciones de la misi贸n Cassini-Huygens, junto a todo el equipo de la agencia aeroespacial estadounidense que trabaj贸 en la 煤ltima fase de la investigaci贸n y la inmersi贸n final del orbitador en la atm贸sfera de Saturno donde se inmol贸 evitando dejar radiaciones sobre la superficie de las lunas. Fuente: NASA / Joel Kowsky.

Cassini-Huygens fue un programa internacional fruto de la cooperaci贸n entre la NASA (Administraci贸n Nacional de Aeron谩utica y del Espacio de Estados Unidos), la ESA (Agencia Aeroespacial Europea) y la ASI (Agencia Aeroespacial Italiana), junto con investigadores, acad茅micos e industriales de 19 pa铆ses. La direcci贸n de la 煤ltima parte de la misi贸n ha estado guiada por la agencia aeroespacial estadounidense, quien m谩s presupuesto econ贸mico y recursos hab铆a puesto. El orbitador Cassini fue construido por la NASA / Jet Propulsion Laboratory, la sonda Huygens fue fabricada por la Agencia Espacial Europea (ESA), mientras que la Agencia Espacial Italiana se encarg贸 de proporcionar la antena de comunicaci贸n de alta ganancia. El coste total de la misi贸n Cassini-Huygens fue de 3260 millones de d贸lares, de los cuales Estados Unidos aport贸 2600 millones, la Agencia Espacial Europea 500 millones y la Agencia Espacial Italiana 160 millones.

Entre abril y septiembre de 2017, cuando ya se estaba agotando la energ铆a del generador termoel茅ctrico de radiois贸topos y estaba planificada la terminaci贸n de la misi贸n, el orbitador tuvo tiempo para seguir realizando vuelos de pasada e inmersiones semanales a trav茅s del espacio de 2.000 km que separa Saturno de sus anillos, aprovechando el final de la vida 煤til del artefacto para seguir estudiando Saturno lo m谩s cerca posible. Ocho de los instrumentos del orbitador Cassini (CDA, analizador de polvo c贸smico, CIRS, espectr贸metro de luz infraroja, INMS, espectr贸metro de masa neutral e i贸nica, MAG, magnet贸metro dual, MIMI, instrumento de imagen magnetosf茅rico, RPWS, instrumento de ondas de radio y plasma, RSS, subsistema radiotelesc贸pico, UVIS, espectr贸grafo ultravioleta) han recopilado datos durante la inmersi贸n final en Saturno, transmiti茅ndolos a la Tierra con poco desfase temporal. Las se帽ales de radio tardan unos 83 minutos en atravesar los 1.400 millones de kil贸metros que separan el planeta Tierra de Saturno. Justo antes de la inmersi贸n abrasiva que desintegr贸 el orbitador, estos instrumentos dedicados a la medici贸n del campo electromagn茅tico, el plasma, el gas y las part铆culas de los anillos han estado operativos porque este final ofrece, seg煤n Nicolas Altobelli, cient铆fico de proyecto de la Agencia Aeroespacial Europea en la misi贸n Cassini-Huygens, 鈥渦na oportunidad 煤nica para medir con detalle los campos magn茅tico y gravitatorio de Saturno, lo que ayudar谩 a entender mejor su estructura interna鈥.

A煤n con todos los hallazgos entregados desde que la aeronave no tripulada llegara a Saturno en el a帽o 2004 y comenzara a rastrear Tit谩n mediante la sonda Huygens, quedan todav铆a inc贸gnitas que resolver. Todav铆a no se ha determinado el grado de inclinaci贸n del campo magn茅tico de Saturno con el eje de rotaci贸n del planeta, ni se ha aclarado la dataci贸n de Saturno, sus anillos y los sat茅lites o lunas. El orbitador Cassini tom贸 mediciones de las part铆culas y la masa en los anillos para determinar si su formaci贸n es cronol贸gicamente posterior al planeta.

misi贸n Cassini-Huygens en Saturno
Ilustraci贸n de la nave Cassini de la NASA adentr谩ndose el 15 de septiembre de 2017 en la atm贸sfera de Saturno. Fuente: NASA / JPL-Caltech.

鈥淐assini revolucion贸 nuestros conocimientos sobre Saturno en el momento en que lleg贸 al planeta y ha continuado haci茅ndolo durante 13 a帽os, hasta su 煤ltimo d铆a鈥, asegur贸 脕lvaro Gim茅nez, director de ciencia de la Agencia Aeroespacial Europea.

鈥淟a misi贸n nos ha inspirado con sus prodigiosas im谩genes, incluyendo la lecci贸n de humildad que nos dan las vistas a lo largo de m谩s de mil millones de kil贸metros de distancia hasta el min煤sculo punto azul que constituye nuestro planeta鈥, comenta Altobelli, alabando “este viaje pionero, que nos deja un rico legado de ciencia e ingenier铆a”.

La aeronave no tripulada llevaba 12 instrumentos cient铆ficos en el orbitador Cassini y 6 instrumentos en la sonda Huygens, principalmente espectr贸metros de mapeo por luz infrarroja y ultravioleta, sistemas de imagen, radio, instrumentos de medici贸n de masa, estructura atmosf茅rica, composici贸n de part铆culas c贸smicas e imagen magnetosf茅rica, con los que investigadores de varios pa铆ses en la misi贸n aeroespacial Cassini-Huygens han logrado acumular im谩genes, mediciones atmosf茅ricas y nuevos c谩lculos de su campo magn茅tico y gravitacional, como del periodo de rotaci贸n del planeta Saturno, las 贸rbitas de sus sat茅lites y hallazgos determinantes al mapear la superficie de Tit谩n y la posibilidad de encontrar agua l铆quida en la luna Enc茅lado.

Lanzada el 15 de octubre de 1997 desde Cabo Ca帽averal al noreste de Florida, Estados Unidos, la aeronave Cassini-Huygens lleg贸 a la 贸rbita de Saturno el 30 de junio de 2004, separando la sonda que aterriz贸 en Tit谩n el 14 de enero de 2005, convirti茅ndose en la primera aeronave en aterrizar sobre un cuerpo celeste del sistema solar exterior. En Tit谩n se analiz贸 la presencia de gas metano y temperaturas g茅lidas de unos -180 grados Celsius. En Enc茅lado se detectaron aguas subterr谩neas de extensi贸n oce谩nica bajo la superficie helada y en su polo sur hay actividad volc谩nica con g茅iseres que expulsan chorros hacia la bruma.

La denominada Grand Finale supuso la 煤ltima pr贸rroga de la misi贸n Cassini-Huygens para hacerla coincidir con el solsticio en Saturno, antes de decidir su final, valorando distintas opciones. Se descart贸 estrellar el orbitador en una trayectoria a trav茅s del plano ecuatorial del planeta, para evitar la colisi贸n con las part铆culas de los anillos. Tampoco era viable estrellar el orbitador contra alguno de sus sat茅lites naturales, como las lunas Tit谩n y Enc茅lado, dado que la propulsi贸n que llevaba era energ铆a nuclear, mediante generadores termoel茅ctricos de radiois贸topos, que dejar铆an contaminaci贸n por residuos nucleares en la superficie donde podr铆a haber microorganismos vivos por haber encontrado agua. Tras descartar dejar el artefacto aeron谩utico en 贸rbita estacionaria o hacerla salir de 贸rbita para que se perdiera en el espacio exterior, se tom贸 la decisi贸n de inmolarlo entre la atm贸sfera de Saturno y el anillo D, a trav茅s del espacio de 3800 kil贸metros, precipit谩ndose en su atm贸sfera el d铆a 15 de septiembre de 2017 a las 11:55 UTC.

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