Kepler-16b, planeta que orbita alrededor de dos estrellas

Kepler-16b es un planeta con una masa aproximada al planeta Saturno de nuestro sistema solar, fue descubierto recientemente durante una investigación dependiente de la agencia aeroespacial estadounidense NASA y su particularidad es que orbita alrededor de dos estrellas, es un planeta circumbinario, con un periodo de 229 días. En el tránsito por la órbita, se suceden con mayor frecuencia los eclipses que lo que estamos acostumbrados a ver desde la Tierra, en las primeras conclusiones que pueden leerse en la web de la NASA se indica que el planeta debió de formarse entre ambas estrellas, siendo más plausible que la hipótesis que supondría que el planeta fue atraido hasta gravitar alrededor del duo de estrellas.

Kepler-16b
Imagen artística con el planeta en primer plano. NASA/JPL-Caltech/T. Pyle.

Kepler-16b
Imagen artística con el planeta en primer plano. NASA/JPL-Caltech/T. Pyle.

Kepler-16b se encuentra a doscientos años luz de la Tierra (doscientas veces la distancia recorrida por la luz en un año, esto es, aproximadamente 1,89.10^15 Km), al contrario que Tatooine, planeta también circumbinario de La Guerra de las Galaxias, es frío y gaseoso, por lo que sería extremadamente raro que se hubiese desarrollado vida en él, aunque la NASA sigue buscando como tantas otras agencias de investigación astronómica y exobiología, planetas que puedan tener las condiciones fisico-químicas para que haya agua líquida en su superficie. El planeta fue descubierto por un equipo de investigación coordinado por Laurance Doyle del instituto SETI en Mountain View, California, al utilizar los datos del telescopio Kepler para estudiar bajadas de brillo en más de 150,000 estrellas, ya que esta es una de las mejores explicaciones del tránsito de un planeta orbitando alrededor de una estrella.

Dentro del sistema Kepler-16 ya se conocía la existencia de ambas estrellas, de menor masa que el Sol, con enorme diferencia de tamaño entre ambas, la bajada de brillo en periodos irregulares en el tiempo cuando no se producía un eclipse entre ambas, fue lo que llevó a buscar un tercer cuerpo orbitando, además ambas estrellas se encontraban en cada intervalo entre sus eclipses, en diferentes posiciones de órbita, lo que posteriormente permitió comprobar que el planeta orbitaba alrededor de las dos estrellas, siendo por ello circumbinario.

Más información sobre el planeta Kepler-16b en los videos y en la noticia de la página oficial de la NASA. También se puede leer el artículo publicado en la revista Science 16 September 2011, Vol. 333 no. 6049 pp. 1602-1606, DOI: 10.1126/science.1210923.

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